Combien d’odeurs pouvons-nous sentir ?

Si nous arrivons à être catégoriques sur les différentes couleurs visibles et leurs longueurs d’ondes, qu’en est-il des odeurs ?

En 2014, un article paru dans le célèbre journal Science a lancé un pavé dans la mare en déclarant que le nez humain pouvait détecter plus d’un billion d’odeurs différentes (Rien que ça). Si ça vous semble peu probable, cela n’a pas échappé à d’autres chercheurs qui ont sûrement « senti » que quelque chose n’allait pas.

En juillet dernier, des chercheurs de l’université de l’Arizona ont, en effet, remis en question l’article de l’année dernière.

Rick Gerkin et Jason Castro, auteurs d’un papier critique envers l’étude de 2014, expliquent que l’interprétation des données a reposé sur un modèle mathématique « fragile ». Le véritable résultat pourrait alors s’écarter significativement d’un billion : on pourrait alors être capable de sentir de seulement 10 odeurs différentes à autant d’odeurs qu’il n’existe de galaxies !

Le véritable souci, c’est que l’idée que l’Homme pouvait faire la distinction entre plus d’un billion d’odeurs, a fait son chemin et a été admise dans les livres de Neurosciences.

Mais sinon … Combien d’odeurs différentes peut-on sentir ?

La plupart des odeurs que nous rencontrons dans la nature sont en fait des mélanges de 10 à 100 senteurs différentes, correspondant à différentes molécules. Une senteur de rose, par exemple, est composée de plus de 275 odeurs ! La véritable question à se poser serait plutôt : A partir de quand jugeons-nous deux odeurs comme étant fondamentalement différentes ?

C’est pour trouver une réponse à cette question que l’équipe composée de chercheurs de l’université de Rockfeller et de l’Institut médical Howard Hughes a réalisé l’expérience de 2014. Trois mixtures de 10, 20 et 30 composants différents ont été réalisées à partir d’une collection de 128 fragrances (Orange, cannelle, anis …). 26 volontaires ont alors étés soumis à un test d’odeurs, chacun recevant 3 échantillons : 2 de la même mixture et 1 d’une mixture différente. Il leur a alors été demandé ensuite de reconnaitre les échantillons par rapport aux 3 mixtures préparées.

L’expérience a été répétée plus d’une centaine de fois et les chercheurs ont alors remarqué que les mixtures contenant pour moitié, les mêmes composés, tendaient à sentir la même odeur au final. Celles dont la composition différait de plus de 50% semblaient avoir une odeur différente pour les sujets. Ainsi, si l’Homme est capable de discriminer entre toute combinaison de 10, 20 à 30 composés à 50% différentes, il serait en théorie capable de sentir plus d’un billion d’odeurs distinctes, selon l’équipe. A titre comparatif, nous sommes capables de distinguer 2,3 à 7,5 millions de couleurs.

Mais alors, au final … c’est quand même 1 billion ?!

Si nous pouvons, effectivement, détecter 1 billion d’odeurs différentes, cela ferait du nez, l’organe sensoriel le plus sensible. Toutefois, la méthode mathématique pour arriver à ce résultat est vivement critiquée par Castro et Gerkin, arguant que le résultat obtenu à la suite d’une telle expérimentation est très dépendant des paramètres de l’expérience. Plus de volontaires, une collection de fragrances plus importante pourraient modifier fondamentalement les conclusions de l’équipe, selon eux. Après reprise des calculs statistiques, ils concluent que le nombre d’odeurs pouvant être reconnus par l’homme varierait entre 4 500 et 10^29 …

En conclusion, il reste, aujourd’hui, difficile d’estimer la quantité d’odeurs que nous pouvons sentir de façon catégorique. La science n’a donc pas, hélas, réponse à tout.

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Écrit par Emmanuel FELOUZIS

Sources : Humans Can Discriminate more than 1 Trillion Olfactory Stimuli

ASU researcher disputes claim that humans can distinguish 1 trillion odors

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