Non, les caméléons ne changent pas de couleur !

Halte aux idées reçues ! si le caméléon peut effectivement adapter en quelques minutes sa couleur à l’environnement  dans lequel il se trouve, l’animal ne change pas réellement de teinte mais utilise un système ingénieux pour duper nos yeux ébahis. 

Il ne faudra pas plus de 2 minutes au caméléon panthère pour changer de couleur troquant son habit vert pour un rouge ou jaune criard. Des chercheurs ayant travaillé sur la peau de l’animal sont en mesure, aujourd’hui, de révéler le secret de ce tour de passe-passe.

Depuis toujours, les scientifiques ont pensé que ce changement d’apparence était le fruit de pigments dans la peau du caméléon, toutefois ce reptile a en fait recours à un système beaucoup plus sophistiqué. En réalité, il ré-arrange rapidement de petits cristaux se trouvant dans des cellules de sa peau pour réfléchir la lumière à différentes longueurs d’onde.

Pour faire simple, la lumière blanche se compose en fait de ce que l’on appelle un spectre de couleurs et chaque « longueur d’onde » correspond tout simplement à une nuance particulière. Ainsi, l’animal en fonction de la longueur d’onde qu’il renvoie à notre oeil, émet une couleur donnée.

Un judicieux jeu de miroirs

L’équipe de Milinkovitch, responsable de ce travail de recherche, a examiné la peau du caméléon au microscope pour y découvrir l’existence de minuscules cristaux de guanine, un composant de l’ADN et plus exactement l’une des quatre bases azotées. Les cristaux forment une sorte de grille pouvant, en théorie, d’après des simulations informatiques décomposer la lumière blanche et renvoyer n’importe quelle couleur qui la compose, en sachant que l’ensemble des couleurs sont présentes dans celle-ci, l’animal n’a que l’embarras du choix.

Ces même stimulations indiquaient que lorsque les cristaux étaient proches les uns des autres, la couleur perçue était le bleu. Enfin, si la distance entre les cristaux, augmentait les couleurs observées serait, d’abord le jaune puis le rouge si la distance était maximale.

Pour vérifier cette théorie, les chercheurs ont donc prélevé un échantillon de peau de l’animal et soumis à de l’eau salée à différentes concentrations en sel pour provoquer le resserrage ou l’éloignement des cristaux les uns par rapport aux autres. Cette manipulation s’est révélée être en accord avec les prédictions des chercheurs.

Des cellules gonflées

Les chercheurs ont également remarqué que les femelles caméléons ainsi que leur petits, peu ou incapables de changer la couleur de leur peau présentaient un manque en chromatophores autrement dit des cellules pigmentaires, celles même qui contiennent les fameux cristaux.

Après avoir découvert le rôle des cristaux, il était important de savoir comment le reptile parvenait à jouer sur la distance entre les cristaux et « choisir » la couleur qu’il veut renvoyer. L’équipe de recherche a alors observé que les Chromatophores étaient capables de « gonfler » pour éloigner les cristaux les uns des autres mais aussi de se contracter pour rapprocher ses derniers.

Aussi anodins que cela puisse paraître, Milinkovitch et son équipe de recherche ont permis de décrire un phénomène qui en fascine plus d’un et qui longtemps fût attribué à une pigmentation hypothétique et indémontrable de la peau de l’animal. Vous l’avez compris, il n’en est rien, le changement de couleur du caméléon n’était que de la poudre aux yeux.

Ecrit par Emmanuel FELOUZIS

Article source : Photonic crystals cause active colour change in chameleonMichel C. Milinkovitch et al. Nature Communications, DOI: 10.1038/ncomms7368

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