On vous explique : Le phénomène des marées

A l’occasion de la « marée du siècle » survenue le 21 mars 2015, Sens et Science consacre son dossier à l’explication du phénomène des marées. Nous vous révélerons pourquoi a t-on parlé de « marée du siècle ».

Les marées se définissent comme un événement cyclique d’élévation et de retrait des eaux de l’océan. Ce phénomène a longtemps intrigué nos lointains ancêtres avant que ces derniers ne fassent le lien entre le cycle de la Lune et l’amplitude des marées.

Les marées : un bras de fer entre la Terre et la Lune

Pour comprendre pourquoi les eaux montent lors des marées, nous devons nous tourner vers une référence du monde de la Physique : Isaac Newton. Sa loi de gravitation indique, en effet, que deux points matériels s’attirent en fonction de leurs masses et inversement au carré de leur distance … c’est bon, on s’arrête ici, vous êtes perdus. Moins formellement, la Lune et la Terre mettent en commun leurs « forces » pour attirer les eaux de la Terre comme un aimant attirerait le métal.

La force centrifuge, résultat de la rotation des deux acteurs l’un autour de l’autre, et l’attraction de la Lune agissent sur les molécules d’eau. La partie de l’océan qui est situé du côté de la Lune est soumise très fortement à l’action de la Lune alors que la force centrifuge y est très faible, de ce fait, l’eau est attirée par la Lune. De l’autre côté, ce n’est plus la Lune qui est responsable de l’élévation mais bien la force centrifuge qui y est forte.

Quand le Soleil s’en mêle

Sachez que l’on distingue deux types de marées :

  • Les marées de « Vives-eaux » : elles ont lieux quand le soleil, la Lune et la Terre sont alignés. Cette situation a lieu deux fois dans un cycle lunaire à la nouvelle et pleine Lune. La force d’attraction de la Lune se voit complété par celle du Soleil provoquant alors des marées hautes.
  • Les marées de « mortes-eaux » : Lorsque l’angle formé par les trois acteurs est droit (90°), le Soleil et la Lune attirent les eaux dans des directions différentes, ainsi la marée est de faible ampleur, c’est la marée basse.

Le 21 mars ? ça ne serait pas le printemps par hasard ?

Et oui ! le vendredi 20 mars, il s’agissait bien de l’équinoxe de printemps. Pour comprendre pourquoi la marée d’hier était plus spectaculaire que les autres, ce détail constitue notre premier indice. Tout d’abord, la dénomination « marée du siècle » est en partie erronée, ce phénomène a lieu effectivement tous les 18 ans environ, soit près de 4 fois par siècle.

Les « marées du siècle » donc, ont lieux le plus souvent aux alentours des équinoxes, qui rappelons le, sont les moments de l’année où le zénith du Soleil passe exactement à l’équateur : il y en a un en automne et un au printemps.

Ainsi, au niveau du timing, nous nous situons à l’instant où le Soleil exerce au maximum sa force d’attraction gravitationnelle.

Vous avez dit « éclipse » ?

Croyez nous sur parole, derrières les nuages de ce vendredi 20 mars se déroulait un spectacle immanquable, une éclipse de soleil. Si vous avez lu notre article précédent sur les éclipses « vendredi 20 mars le Soleil a rendez-vous avec la Lune« , vous avez déjà compris que nous avions un alignement parfait du Soleil, de la Lune et de notre planète. Ainsi, une nouvelle fois, les conditions étaient réunies pour attirer aux maximum les eaux.

L’éclipse était totale tout près de nous, pour que cela soit possible, la Lune devait être au plus près de la Terre. C’est là que le « charabia » de Newton s’éclaircit : plus la Lune est proche de la Terre plus elle attirera les eaux des océans.

Ainsi, vous l’avez compris, la montée des eaux exceptionnelle à laquelle nous avons assisté hier est le résultat d’une concertation inouïe entre le Soleil et notre satellite, un spectacle exceptionnel qui en a, sans aucun doute, submergé de joie plus d’un.

Ecrit par Emmanuel FELOUZIS

Image : Tobias Richter

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